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Tecnicas de aprendizaje

¿Qué causa el estrés? Las tres condiciones que causan estrés

Gestión de emociones por Janice Friedman

En el libro The Hour Between Dog and Wolf: Risk Taking, Gut Feelings, and the Biology of Boom and Bust, el autor John Coates habla bastante sobre la función biológica del estrés y lo que el estrés crónico hace al cuerpo humano.

En la década de 1950, el renombrado psicólogo Hans Selye creía que el cuerpo iniciaba una respuesta de estrés sólo cuando estaba en peligro inminente, como el hambre, la sed, la hipotermia, la lesión, el paro cardíaco, etc. Sin embargo, en la última parte del siglo XX, el psicólogo John Mason de Yale notó que el cuerpo reaccionó más poderosamente a la expectativa de daño mental o físico que el daño real en sí.

Extrapolando aún más los hallazgos de John Mason, los investigadores han reducido tres condiciones específicas que suscitan una fuerte respuesta al estrés. Los tres escenarios que causan una fuerte respuesta al estrés son: novedad, incertidumbre e incontrolabilidad.

Novedad

Los científicos probaron la respuesta al estrés en las ratas exponiéndolas a un entorno desconocido poniéndolas en una nueva jaula. Cuando esto se hizo, descubrieron que las ratas experimentaron una respuesta de estrés mejorada, con corticosteorone elevado (una versión de rata del cortisol de respuesta al estrés). Esta respuesta de estrés se produjo a pesar de que no ha pasado nada malo. Esta respuesta a un entorno desconocido llevó a los científicos a creer que la respuesta al estrés es en gran parte preparatoria en la naturaleza, preparando el cuerpo para defenderse del peligro.

La misma respuesta de estrés ocurre en los seres humanos; cuando nuestros cuerpos se preparan para el peligro, las glándulas suprarrenales liberan hormonas de estrés de adrenalina y cortisol, lo que agudiza nuestro enfoque, atención, y una mayor cantidad de glucosa se libera del hígado en el torrente sanguíneo, preparándonos para inminente Amenaza.

Incertidumbre

La incertidumbre es la segunda condición en la que se provoca fuertemente una respuesta de tensión. Los científicos trataron de probar la respuesta a la incertidumbre mediante la administración de descargas eléctricas de diferentes intensidades (pero todavía relativamente leves) a los animales. Lo que los investigadores encontraron fue que la intensidad de los choques no importaba tanto como el momento de los choques; un choque más fuerte no necesariamente se correlacionacon con una respuesta de estrés más fuerte. Pero cuando los choques se entregaron en intervalos regulares cronometrados, los animales se acostumbraron a los choques y la respuesta de estrés finalmente disminuyó. Sin embargo, cuando los choques se administraron a intervalos completamente aleatorios, el nivel de cortisol de los animales alcanzó su pico.

El uso de esta respuesta es más reconocible en películas que involucran horror y suspenso; estamos más asustados y conmocionados cuando el villian inesperadamente aparece en la pantalla. Esto también puede ser reconocible en las guerras. Durante la Segunda Guerra Mundial, los residentes del centro de Londres estuvieron expuestos al bombardeo diario, mientras tanto los residentes de los suburbios de Londres estuvieron expuestos a bombardeos intermitentes (y aparentemente aleatorios). Lo que los médicos encontraron más tarde fue que los residentes de los suburbios de Londres tenían una incidencia mucho mayor de úlceras gástricas que la de los del centro de Londres.

Incontrolabilidad

En un estudio para medir cómo la incontrolabilidad afecta a la respuesta al estrés, dos animales recibieron la misma cantidad de descarga eléctrica, pero a uno se le dio la capacidad de empujar una palanca de barra para detener el choque para ambos. Esencialmente, uno tenía la capacidad de detener el shock mientras que el otro no. Al final del experimento, los investigadores encontraron que el animal que no tenía la capacidad de detener el shock tenía una respuesta de estrés mucho más intensa.

En un experimento de seguimiento, la palanca de la barra fue finalmente desenchufada y quedó inservible. Pero incluso cuando era inútil, el animal que tenía acceso a la palanca todavía provocaba una respuesta de tensión menos pronunciada que la que no tenía la palanca.

El control, o incluso la ilusión de control, puede reducir el estrés, mientras que la sensación de no estar en control provoca una respuesta de estrés intensa.

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La novedad, la incertidumbre y la incontrolabilidad nos ponen en un estado de angustia y preparación constantes. Nuestros cuerpos no están diseñados para estar en este estado constante de alerta; no es lo que se supone que debe hacer la respuesta al estrés. El cortisol y la adrenalina que se libera durante la respuesta al estrés están destinados a ser utilizados momentáneamente para sacarnos del peligro, no está destinado a ser una solución a largo plazo. Y así, cuando sometemos nuestro cuerpo a través de este caldeo, comienza a debilitar el cuerpo y la mente, y eventualmente comenzamos a sucumbir a los subproductos del estrés crónico, como la enfermedad mental.

Recuerde, el estrés agudo es bueno para nosotros, ya que puede conseguirnos “en la zona” y elevar nuestro rendimiento en cualquier cosa que hagamos. Pero el estrés crónico a largo plazo es perjudicial para nuestra felicidad general. Así que si bien la exposición intermitente a la novedad, la incertidumbre y la incontrolabilidad puede ser algo bueno, la exposición crónica a estas tres afecciones causará estrés crónico.

Janice Friedman