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Tecnicas de aprendizaje

Cómo funciona el efecto Placebo en Psicología

La mente puede tener una poderosa influencia en el cuerpo, y en algunos casos incluso puede ayudar al cuerpo a sanar. La mente puede incluso a veces engañarte haciéndote creer que un tratamiento falso tiene resultados terapéuticos reales, un fenómeno que se conoce como el efecto placebo. En algunos casos, estos placebos pueden ejercer una influencia lo suficientemente potente como para imitar los efectos de tratamientos médicos reales.

Pero el efecto placebo es mucho más que sólo pensamiento positivo. Cuando se produce esta respuesta a un tratamiento falso, muchos pacientes no tienen idea de que están respondiendo a lo que es esencialmente una “píldora de azúcar”. Los placebos se utilizan a menudo en la investigación médica para ayudar a los médicos y científicos a descubrir y comprender mejor los efectos fisiológicos y psicológicos de los nuevos medicamentos.

Con el fin de entender por qué el efecto placebo es importante, es esencial entender un poco más acerca de cómo y por qué funciona.

¿Cuál es el efecto Placebo?

El efecto placebo se define como un fenómeno en el que algunas personas experimentan un beneficio después de la administración de una sustancia inactiva o tratamiento falso.

¿Qué es exactamente un placebo? Un placebo es una sustancia sin efectos médicos conocidos, como agua estéril, solución salina o una píldora de azúcar. Un placebo es un tratamiento falso que en algunos casos puede producir una respuesta muy real. ¿Por qué las personas experimentan cambios reales como resultado de tratamientos falsos? Las expectativas del paciente juegan un papel significativo en el efecto placebo; cuanto más espera una persona que el tratamiento funcione, más probabilidades hay de que muestren una respuesta placebo.

En la mayoría de los casos, la persona que no sabe que el tratamiento que está recibiendo es en realidad un placebo. En cambio, creen que son el receptor del tratamiento real. El placebo está diseñado para parecer exactamente como el tratamiento real, ya sea una píldora, inyección, o líquido consumible, sin embargo, la sustancia no tiene ningún efecto real sobre la enfermedad o condición que pretende tratar.

Es importante tener en cuenta que un “placebo” y el “efecto placebo” son cosas diferentes. El término placebo se refiere a la sustancia inactiva en sí, mientras que el término efecto placebo se refiere a cualquier efecto de tomar un medicamento que no se puede atribuir al tratamiento en sí.

Cómo se utilizan los placebos en la investigación médica

En la investigación médica, algunos pacientes en un estudio pueden recibir un placebo, mientras que otros participantes reciben el tratamiento real. El propósito de hacer esto es determinar si el tratamiento tiene o no un efecto real. Si los participantes que toman el medicamento real demuestran una mejora significativa sobre aquellos que toman el placebo, el estudio puede ayudar a apoyar la afirmación de la eficacia de la droga.

Mientras que un placebo no tiene ningún efecto sobre la enfermedad, puede tener un efecto muy real en cómo se sienten algunas personas. Cuán fuerte podría ser este efecto depende de una variedad de factores. Algunas cosas que pueden influir en el efecto placebo incluyen:

  • La naturaleza de la enfermedad
  • ¿Con qué fuerza cree que el tratamiento funcionará?
  • El tipo de respuesta que el paciente espera ver
  • El tipo de mensajes positivos que un médico transmite sobre la eficacia del tratamiento
  • Los genes también pueden influir en la forma en que las personas responden a los tratamientos con placebo

Un estudio sugirió que algunas personas pueden poseer una predisposición genética para responder más fuertemente a los placebos. En el estudio, los pacientes que tenían variaciones altas o bajas de un gen que controla los niveles de dopamina en la corteza prefrontal del cerebro tuvieron respuestas diferentes al placebo. Aquellos con la versión de alta dopamina del gen eran más propensos a experimentar una respuesta a un tratamiento con placebo que aquellos con la versión baja en dopamina del gen. La investigación ha encontrado que las personas con la versión de alta dopamina de este gen tienden a tener también niveles más altos de percepción del dolor y búsqueda de recompensas.

Al probar nuevos medicamentos y otros enfoques de tratamiento, los científicos están interesados en saber si este nuevo tratamiento tiene valor para tratar una enfermedad que supera cualquier riesgo potencial.A través de su investigación, quieren saber si el tratamiento es eficaz, el tipo de efectos secundarios que podría producir, que los pacientes pueden beneficiar más y si es más o menos eficaz que otros tratamientos que ya están disponibles.

Al comparar los efectos de un tratamiento con un placebo, los investigadores esperan poder determinar si los efectos del medicamento se deben al tratamiento en sí o causados por alguna otra variable.

Ventajas de usar un placebo

Una de las principales ventajas de usar un placebo en estudios médicos y psicológicos es que permite a los investigadores eliminar o minimizar el efecto que las expectativas pueden tener en el resultado. Si los investigadores esperan encontrar un cierto resultado, pueden transmitir sin saberlo pistas, conocidas como características de la demanda, lo que podría llevar a los participantes a adivinar lo que los investigadores esperan encontrar. Como resultado, los comportamientos de los participantes a veces pueden cambiar.

Con el fin de minimizar esto, los investigadores a veces llevan a cabo lo que se conoce como un estudio doble ciego. Tales estudios involucran tanto a los experimentadores como a los participantes que no son conscientes de quién está recibiendo el tratamiento real y quién está recibiendo un tratamiento falso. Al minimizar el riesgo de sesgos sutiles que influyen en el estudio, los investigadores son más capaces de ver cómo los efectos de la droga y el placebo.

Ejemplos

Por ejemplo, imaginemos que un participante se ha ofrecido como voluntario para un estudio para determinar la eficacia de un nuevo medicamento para el dolor de cabeza. Después de tomar la droga, se encuentra con que su dolor de cabeza se disipa rápidamente, y se siente mucho mejor. Sin embargo, más tarde se entera de que estaba en el grupo placebo y que la droga que le dieron era sólo una píldora de azúcar.

Uno de los efectos placebo más estudiados y más fuertes es en la reducción del dolor. Según algunas estimaciones, aproximadamente 30 Para 60 por ciento de las personas sentirán que su dolor ha disminuido después de tomar una píldora placebo.

En algunos casos, incluso tratamientos médicos reales pueden beneficiarse del efecto placebo. Los investigadores han encontrado que la eficacia positiva de un tratamiento es transmitida por un médico tiene un efecto en el funcionamiento de los pacientes al tratamiento.

El efecto Placebo en los experimentos de psicología

En un experimento de psicología, un placebo es un tratamiento inerte o sustancia que no tiene efectos conocidos. Los investigadores pueden utilizar un grupo de control de placebo, que es un grupo de participantes que están expuestos al placebo o variable independiente falsa. El impacto de este tratamiento con placebo se compara con los resultados de la variable independiente real de interés en el grupo experimental.

A pesar de que los placebos no contienen ningún tratamiento real, los investigadores han encontrado que pueden tener una variedad de efectos físicos y psicológicos. Los participantes en grupos placebo han mostrado cambios en la frecuencia cardíaca, presión arterial, niveles de ansiedad, percepción del dolor, fatiga, e incluso actividad cerebral. Estos efectos apuntan al papel del cerebro en la salud y el bienestar.

Causas

Mientras que los investigadores saben que el efecto placebo funciona, todavía no entienden completamente exactamente cómo y por qué se produce este efecto. Investigación está en curso en cuanto a por qué algunas personas experimentan cambios incluso cuando sólo están recibiendo un placebo. Varios factores diferentes pueden contribuir a las explicaciones de este fenómeno.

Los placebos pueden desencadenar respuestas hormonales

Una posible explicación es que tomar el placebo desencadenó una liberación de endorfinas. Las endorfinas tienen una estructura similar a la morfina y otros analgésicos opiáceos y actúan como analgésicos naturales del cerebro.

Los investigadores han sido capaces de demostrar el efecto placebo en la acción utilizando exploraciones cerebrales, mostrando que las áreas que contienen muchos receptores de opiáceos se activaron tanto en el placebo como en los grupos de tratamiento. La naloxona es un antagonista opioide que bloquea tanto las endorfinas naturales como los medicamentos opioides. Usando naloxona, se reduce el alivio del dolor placebo.

Las expectativas pueden influir en las respuestas de Placebo

Otras posibles explicaciones incluyen el condicionamiento, la motivación y la expectativa.En algunos casos, un placebo se puede emparejar con un tratamiento real hasta que se trata de evocar el efecto deseado, un ejemplo de acondicionamiento clásico. Las personas que están muy motivadas a creer que un tratamiento funcionará, o que tuvieron un trabajo de tratamiento previamente, pueden ser más propensas a experimentar un efecto placebo.

El entusiasmo de un médico prescriptor por el tratamiento puede incluso afectar la forma en que un paciente responde. Si un médico parece muy positivo que un tratamiento tendrá un efecto deseable, un paciente puede ser más propenso a ver beneficios de tomar el medicamento. Esto demuestra que el efecto placebo puede incluso tener lugar cuando un paciente está tomando medicamentos reales para tratar una enfermedad.

Los placebos también pueden producir efectos secundarios

Por el contrario, las personas pueden experimentar síntomas negativos como una respuesta a un placebo, una respuesta que a veces se conoce como el “efecto nocebo.” Por ejemplo, un paciente podría reportar tener dolores de cabeza, náuseas o mareos en respuesta a un placebo.

¿Qué tan potente es el efecto placebo?

Mientras que el efecto placebo puede afectar cómo se sienten los pacientes, los estudios sugieren que los efectos placebo no tienen un impacto significativo en la enfermedad subyacente. Una revisión importante de más de 200 estudios que implican el uso de placebos encontró que el placebo no tuvo efectos clínicos importantes sobre la enfermedad. En su lugar, el efecto placebo tuvo una influencia en los resultados reportados por el paciente, particularmente de las percepciones de náuseas y dolor.

Sin embargo, otra revisión realizada tres años más tarde encontró que en poblaciones similares, tanto los placebos como los tratamientos tuvieron efectos similares. Los autores concluyeron que los placebos cuando se usan adecuadamente, podrían beneficiar potencialmente a los pacientes como parte de un plan terapéutico.

Una palabra de Verywell

El efecto placebo puede tener una poderosa influencia en cómo se sienten las personas, pero es importante recordar que no son una cura para una condición subyacente. Mediante el uso de placebos en la investigación, los científicos son capaces de tener una mejor idea de cómo los tratamientos afectan a los pacientes y si los nuevos medicamentos y enfoques de tratamiento son seguros y eficaces.